Notes to self

I’ve been involved with the Copenhagen Food Co-op for almost 5 years now. And along the way, I’ve learned a lot about organizing volunteers, building local community and getting people involved. I’ve learned mostly by making a lot of mistakes along the way.

But in the last six months, the pace and depth of my involvement in the food co-op has reached a whole other level. It’s been really intense. With crisis, change, conflict, action, and oh-so-many meetings. It’s caused me to consider the lessons that the Co-op has taught me. Lessons that I continually have to remind myself to practice and heed as I work in this field.

I’ve been trying to formulate these ‘Notes to Self’ over the past few months. Editing and adding to them along the way. And I will probably continue to do so in the future. I share them here as a work in progress. They are written as notes to myself, and may not make all that much sense to anybody else. But I’m putting them up here as a way of committing myself to remembering, heeding and developing these further. They’re only in Danish for now, as I can’t be bothered to translate them just yet.

 

1. Lyt

Lyt til folk omkring dig. Ikke kun deres ord, men også deres handlinger. Læg mærke til hvad de gør. Den måde de agerer på er som oftest udtryk for de interesser og motivationer, der driver dem. Hvert møde de kommer til, hver opgave de påtager sig er et udtryk for engagement. Du må lytte for at forstå, hvad der driver det.

 

2. Spørg

Det er ikke altid du kan lytte dig frem til hvad folk brænder for. Indimellem lægger de deres energi i ting, som de ikke rigtigt føler for. Måske fordi de står alene med dem. Måske fordi det var de opgaver, som de let kunne komme i gang med. Måske fordi de tidligere følte for dem, men nu er blevet fanget af ansvaret og vedligeholdelsen. Måske fordi de i virkeligheden ikke selv ved, hvad de brænder for. Spørg dem. Lad være med at tro, at du kender svarene på forhånd. For det gør du ikke. Vi forandrer os alle sammen hele tiden. Det samme gør vores svar.

 

3. Gå efter energien

Den vigtigste drivkraft er folks egen energi, interesse og begejstring. Din vigtigste opgave er at understøtte og styrke den energi. Give den plads til at udvikle sig og vokse sig større. Energien ligger latent i alle mennesker. Som en kilde, der skal åbnes. Et frø, der skal spire. Lad være med at prøve at lokke folk til at interessere sig for noget andet. Hjælp i stedet med at forløse deres energi. Gå efter de lette sejre, som kan gøde jeres selvtillid og give jer mod på mere.

 

4. Sæt ord på energien

Menneskelig energi og begejstring er en flygtig størrelse. Vi kan let glemme, hvad der vakte den, når vi sidder til et langt møde eller med en sur tjans og bare bider tænderne sammen for at nå i mål. Derfor er det vigtigt, at minde folk om, hvorfor vi gør det her –hvad der gav os energien til at gå i gang i første omgang. Ved at rose og anerkende det  arbejde folk lægger, kan du spejle og forstærke deres energi omkring det. Hjælpe dem med at se, hvilken forskel de skaber. Det er meget vigtigere end du tror.

 

5. Sig fra overfor drænerne

I nærmest alle fællesskaber vil der være folk, der tager mere energi end de giver. Det er dem, som bekymrer mere end de begejstrer. Ofte lægger de meget arbejde i fællesskabet, men desværre føler de også, at det berettiger dem til at fremhæve det negative, snarere end at rose og anerkende. Og dermed ender de ofte med at dræne andres energi og lyst til at engagere sig. Derfor er det meget vigtigt sige fra overfor disse drænere. Synligt og tydeligt. De skal ikke have lov til at bestemme over andres lyst til at engagere sig.

 

6. Afpres jer selv

Der kan let gå drift i den, så fokus bliver på at holde det eksisterende ved lige snarere end at kigge fremad og udvikle nyt. Men løbende udvikling er nødvendigt for at holde visionen i live. Det giver en følelse af fremdrift, der bekræfter folk i, at de med til at skabe noget vigtigt. At vi er på vej et sted hen sammen. En god måde at fastholde denne udvikling er ved at afpresse jer selv gennem ydre krav og muligheder: Fondsmidler, nye samarbejdsmuligheder, medieomtale, offentligt bureaukrati kan alle være med til at sætte deadlines, der kan afpresse jer til at udvikle og levere mere end I ellers ville have gjort.

 

7. Lad være med at køre solo

Lad være med at gå hurtigere frem end folk kan forstå eller følge med. Lad være med at skippe mellemregningerne for at nå hurtigere i mål. Alle andre har brug for at forstå, hvordan du er nået til dine konklusioner. Involvér dem! Invitér dem til at give feedback. Vis, at du respekterer deres holdninger og erfaringer. Det kan godt være, at det kun er de færreste, der tager imod muligheden for at blive hørt. Men de sætter alle pris på det. Og i sidste ende vil det også gøre, at de føler, at de har været med til at forme resultatet.

 

8. Vælg fra

Det du ikke gør er lige så vigtigt, som det du vælger at gøre. Overvej omhyggeligt, hvilke opgaver du påtager dig, og hvilke du overlader til andre. Du kan ikke tage ansvar for det hele. Fokusér på de ting, som du er særligt godt stillet for at løse. Og gør andre i stand til at løse resten.

 

9. Lær fra dig

Du ved mere, end du tror. Der er så mange ting, som du tager for givet. Arbejdsgange, værdier, mødeformer, redskaber. Tag dig tiden til at hjælpe andre. Del dine redskaber. Invitér andre til at lære med og af dig. Alt for ofte tænker de ikke selv på at spørge.

 

10. Gentag dig selv

Alle folk har travlt. Alle folk har gang i hundrede ting ved siden af. De kan ikke huske halvdelen af, hvad du siger til dem, så gentag dig selv. Jo flere gange du gentager noget, jo bedre forstår folk, at det er vigtigt. Og det er først, når de ser det som noget vigtigt, som de bør forholde sig til, at de begynder at gøre det til deres eget.

 

11. Hør flere sider af den samme sag

Alt efter hvem du spørger om en given sag vil du få forskellige svar. Dine vurderinger er kun så gode som den viden du baserer den på. Så sørg for at få flere perspektiver på den samme historie. Folk kan lægge vægt på meget forskellige dele af en historie, alt efter hvilken kæphest de vil hyppe. For at forstå detaljerne i en sag er du nødt til at høre flere forskellige perspektiver på den (“doveryai, no proveryai“, som russerne siger).

 

12. Stå fast

Du skal ikke være bange for konflikterne. Der vil altid være konflikter. De opstår som regel, når nogen ikke føler sig hørt, spurgt eller anerkendt. Måske er der nogen, der ikke har lyttet, eller har handlet for hurtigt. Stå fast på dine egne værdier og hav tiltro til, at du kan spørge, lytte og forstå, hvor konflikten kommer fra. Det er som oftest nøglen til at løse den.

 

13. Skub

Nogle gange er det ikke nok bare at stå fast og lytte. Nogle gange må du række ud og give folk et lille skub, for at de kan komme videre. Skubbet er ofte det sværeste. For det er dér, hvor du med fuldt overlæg overtræder folks grænser for at hjælpe dem videre. De kærligste skub kommer i de sværeste samtaler. Dér hvor du ikke bare lytter til hvad de siger, men siger, hvad de har brug for at høre. Og som oftest vil de være meget taknemmelige for, at du havde modet til at give dem det lille skub, de havde brug for.

 

14. Anerkend dine fejl

Du kommer til at begå en masse fejl undervejs. Det er uundgåeligt. Men husk, at ingen dømmer dig hårdere end dig selv. Lad være med at krympe dig, vrænge eller ærgre dig. Tag i stedet og bred armene ud. Giv et lille hop og et smil og råb “How fascinating!” til dig selv. Endnu en anledning til at lære. Endnu en anledning til at blive klogere. How fascinating!

 

15. Vær tålmodig

Det tager meget længere tid end du tror. Alle har brug for at nå til deres egne erkendelser. Du kan ikke tænke for dem. Og du kan ikke handle for dem. Det bedste du kan gøre er at gøre det lettere for dem, men tempoet bestemmer de altid selv.

 

16. Pas på dig selv

Håb er en stærk drivkraft. Håb er en økse, som du kan bryde døre ned med. Håb kalder på handling. Men husk, at håb forblænder. Du kan nemt komme til at overse og overhøre det helt åbenlyse fordi det ikke passer med dine forhåbninger. Det er så let at strække sig for langt, kæmpe for hårdt og tilsidesætte sig selv i håbet om at nå et mål. Men du når aldrig i mål. Der vil altid være mere at gøre. Mere at give. Og virkeligheden tager ikke hensyn til dine håb og drømme. Sørg for, at du får mindst lige så meget energi ud af det du gør, som du lægger i det. Du kan ikke leve på håb alene.

 

17. Bevar modet

I virkeligheden er der ingen, der rigtigt bekymrer sig om, hvorfor du gør det. Hvorfor du er håbefuld eller opgivende eller begejstret. Du skal ikke kun gøre det for andres skyld. Du skal gøre det for din egen. Gør det for at bevare dit eget mod og handlekraft. Gør det fordi alle de andre muligheder er så utilfredsstillende. Gør det fordi det giver dig modet til at stå op om morgenen, tage din rustning på, og få ting til at ske. Hver dag.

 

18. Kend dine allierede

Du får brug for masser af hjælp undervejs. Støtte, råd, begejstring og overbærenhed. Derfor er det vigtigt, at du ved, hvem der er dine allierede. Det er de folk, der giver dig mere energi, end de tager. Dem, som du kan trække på, sparre med og støtte dig til, når du har brug for det. Dem, som også er der, når det går dårligt. Dem, som sørger for at minde dig om, at du kan ikke gøre alting selv.

On optimism

Back in November, I attended the Copenhagen Book Fair where Nadja and I were interviewed by Andrea Hejlskov about our project Borgerlyst. It was a brief talk about literature, activism and nature, which you can see here (it’s in Danish, though):

One of the questions that Andrea asked us was how we could be so optimistic when things continue to look so grim.

I answered that I believe that optimism is a choice. You can only be hopeful when you act. When you make things happen. I didn’t say so in the interview, but I’ve been very inspired by how John Seager answered the same question in The Conversation:

I’m a total optimist. I didn’t start out as one, I just ended up there because all the other options seemed unrewarding.

You know, they’ve done research on luck. They done experiments where they take two people with similar life experiences. and one thinks she’s very lucky, and the other thinks she isn’t. They’ve both had their ups and downs in life. And they would give them those little metal thingamajigs, the puzzles you try to untangle to see how long it would take them. Except they can’t. They give you one that literally won’t come apart. The unlucky one gives up after about 30 seconds. The lucky one just keeps trying. Because the lucky one just figures, ‘I know I can do this.’ And so, having an optimistic cast of mind, and thinking that way opens up doors that the other way doesn’t. And y’know… if I’m wrong, I’m wrong.

I learned a long time ago that nobody else seems to really care all that much what I think, so I might just as well think what gets me up in the morning, and that’s optimism.

I love that. I’m an optimist because all the other options seem so unrewarding.

The book is here

It’s been a long, busy autumn, but now it’s finally here. Our first book:

As you can see, we’ve had it printed with three different covers. It’s all kinds of lovely.

If you want a copy before Christmas, you can order it today in our new webshop or you can come by our pop-up bookshop this afternoon.

We’ll start the real work of marketing the book to the world next year. Right now, we’re just happy that it’s done. It really has been a lot of work.

But it was worth it.

An artist’s manifesto

Over the past few years, I’ve been increasingly frustrated when people ask me what I do for a living, as I’ve lacked a title, a narrative to make sense of what I do. So, I’ve decided to do something that I’m not entirely comfortable doing. I’m going to declare something. I’m going to define my position:

I am an artist.

Declaring myself as an artist is very liberating, because nobody really knows what it means. Just like nobody seems to know what art is anymore. We tend to only recognise art once it’s been approved by experts, curated and included in a museum exhibit somewhere. But art is not defined by institutions that approve it. Nor is it not limited to what you can put in a museum, hang in a gallery or find in a library.

 

***

 

Art is the experience that it invokes. The imagination that it releases. The possibilities that it opens.

Art allows us to see the world anew. It creates experiences that don’t fit with our existing worldview. Art is when you least expect it. It is when you think you know what it is about, only to realise that it is something else entirely.

Art makes us reconsider the things that we have come to take for granted. It shows us the world from perspectives that we wouldn’t have seen otherwise.

Art rips open the frictionless world that we inhabit and shows us the seams. It turns seamless into seamfull. It traces all the dirty interconnections of the systems of which we are part.

Art turns us into beginners again. It gives us that beginner’s mind where everything is possible. It opens up spaces where we can experiment and reach our own conclusions. It frees our imagination to dream of how things can be different.

Art creates the tools for change and leaves it up to each of us to decide when and how to use them. Art builds on the fundamental truth that people don’t resist change, they resist being changed.

Art doesn’t force change. It merely makes change possible. It allows us to act, learn and change for own sake, in our own time. It allows us to change our understanding of what’s possible through the act of doing it ourselves. It allows us to realise new possibilities by exploring them.

For instance, realising the amount of food that is available for free by going out dumpster diving. Or realising that other kinds of communal decisionmaking are possible by participating in a consensus democratic process. Or realising that other ways of understanding reality are possible by dropping acid. Or realising the interconnectedness of all the things we depend on to produce our food by volunteering on an organic farm. Such experiences are usually not recognised as art. But in fact, they are the most profound opportunities for change.

As an artist, I work to create such opportunities for change by disturbing the expected.

 

***

 

I’m still trying to wrap my head around how what I do can be conceived of as art. I think a big part of it is the fact that my work doesn’t really seem to fit neatly in the usual boxes and categories. Not a writer. Not an academic. Not a consultant. Not an activist. Not a teacher. But something more and in-between.

I am what Frances Whitehead calls ‘a professional dot-connector.’ A trickster living in the interstitial spaces between disciplines, sectors and organisations. A cross-pollinator of ideas who traces the patterns in the overwhelmingly complex systems of which we are part. A clown working to create disturbances and surprises — not to shock, but to challenge each of us to think for ourselves.

This sounds awfully grand, and that is a big part of why I don’t feel comfortable claiming this position. But when I consider the projects that I’ve been part of over the past 4 years, I see them very much as artistic projects in the sense that I’ve described here (even if I haven’t been very conscious of their artistic qualities before):

Borgerlyst is laboratory that creates small disturbances, questions, unexpected directions in our conversations about society and democracy. We work to point out patterns in the everyday systems of Danish society that we inhabit and challenge others to consider their implications.

For instance, through the conversation salons, we create a setting where different, deeper conversations are not only allowed but actively encouraged, pushing participants to reconsider the kind of conversations that you can have with strangers, and how.

Similarly, with our SMS campaign Folkets Valg (“The People’s Choice”) that focused on the underlying and unspoken premises that all politicians appeared to take for granted when designing their policies on. Every day during the election campaign we asked questions that challenged these assumptions and invited people to reconsider them: What do you take for granted? Which possibilities have you ruled out?

Our book project Borgerlyst — handlekraft i hverdagen is an attempt to bring together the tools and ideas that we’ve found over the past 3 years in one coherent whole. No preaching, just a humble handbook about how each of us can act and get engaged in our everyday lives.

Københavns Fødevarefællesskab is another project that generates an neverending stream of everyday disturbances. As I’ve described elsewhere, it challenges people to consider some of the things they have come to take for granted about how organisations work, about how we buy our food, about how we make decisions as a group, about what kind of future we want to live in. It is a school for everyone involved, because we don’t know how to do what we want to do. The only way is to do it ourselves. We can only try and learn.

My writings, especially the essay Choosing Restraint, has built on these themes as well, challenging the way we usually see the world, and reaching some (hopefully) unexpected conclusions. I hope to write more in a similar vein soon.

 

***

 

I guess we are all looking for a pattern in what we do. A pattern that connects us to everything else in a meaningful way. As I’ve been looking for my pattern, I have found this. But it doesn’t end here. This is not even an answer to the question “so what do you do?” It is just another starting-off point. Another beginning. Another question.

Rainer Marie Rilke advised a young poet: Don’t seek the answers, live the questions.

That’s what I intend to do.

 

 

Comics on evolution

Yet another installment in my on-going series on why evolution is awesome:

I’ve recently come across Bird and Moon, the wonderful website of Rosemary Mosco. She does fun and poignant web comics, charts and diagrams depicting the weird and wonderful ways of animals, plants and biologists. Here’s a couple of examples:

 

***

It’s well worth checking out the archive if you like this sort of thing.

I’ve written a book

Yes, a book. It sums up the experiences, ideas and insights that we’ve gained from working with Borgerlyst for the past 3 years. Nadja and I spent a good part of this spring and summer writing the first draft, and now it’s finally coming together into a coherent whole. It’s called “Borgerlyst — handlekraft i hverdagen”, which translates roughly as “Civic desire — agency in everyday life” (a little less poetic in English, I’m afraid).

We’ve decided to publish the book ourselves, and to that end, we’ve launched a crowdfunding campaign on the Danish crowdfunding site Booomerang. The book is in Danish, of course, so it might not be particularly interesting to non-Danish speakers. But we hope that with success in Denmark it’ll be possible to make an international edition afterwards.

If you do speak Danish, check out our video, and support the project:

You can see current progress on the campaign here:

Any help — both in terms of money and spreading the word — is most appreciated. Thank you!

Belonging

“As the globalised, placeless world spreads, and as progress is increasingly defined as the ability to look out of a hotel window in any city and see the same corporate logos lit up in familiar neon, it could be that the most radical thing to do is to belong.”

- Paul Kingsnorth: Real England

Obtain a yield

This is my attempt at rewriting permaculture principle no 3 — “Obtain a yield” in terms of Organisational Permaculture. It is part of a project initiated by Dan Mezick to map all 12 permaculture principles to cultivating groups and teams.

The idea is that the members of the Organisational Permaculture group each pick one of the permaculture principles and rewrite it. And we’ll end up with a complete draft of the 12 principles of organisational permaculture.

The only guidelines were that the posts describing each principle should be at least 500 but not more than 1000 words, and include at least one picture or diagram/sketch. But since there has been very little coordination, I have no idea if what I have written matches any other expectations than that.

Oh, well. It is a first draft, after all…

Obtain a yield

Whatever work you do together as a group should provide some concrete value to you. You need to ensure that you are getting truly useful rewards as part of the work that you are doing. That you obtain a yield.

A yield in this regard can be any number of different things. But generally it is something that leaves you better off than you were before. Such a yield is not just about money or food. It is about all the things that will enable you to sustain and improve your shared work.

Therefore, through your work you should strive to gain
• more connections
• more energy
• more joy
• more fun
• more community
• more courage
• more confidence
• more resources
• more beauty
• better understanding
than you had before. As permaculturist Bill Mollison says, “the yield of a system is theoretically unlimited, or, limited only by the information and imagination of the designer.” In other words, obtaining a yield is not just something we do at harvest or when we collect our paycheck. It is a continuous creative process, a flow of energy that helps us to sustain us in the work we do together.

As the community organiser Marshall Ganz has stated again and again: Collective action is what builds community. Doing things together is the one thing that will turn a group of people into a cohesive whole. And in order for collective action to be successful, it needs to obtain a yield.

Joy, fun and beauty are just as important yields as money, information and influence. And they are often a lot easier to harvest early on. It’s kind of cliché to say that we should focus on picking the low-hanging fruit. But that doesn’t make it any less true.

Having easy successes early on builds the confidence, ability and energy necessary to tackle bigger challenges later on. And as Ganz’ mentor, Saul Alinsky, put it, “the organizer’s job is to build confidence and hope in the idea of organization and thus in the people themselves: to win limited victories, each of which will build confidence and the feeling that ‘if we can do so much with what we have now just think what we will be able to do when we get big and strong.’”

Permaculturist David Holmgren remarks that any changes we make or elements we introduce in a system ought to be productive. It should increase the number of beneficial connections, increase the energy in the system, increase the yield. So it is with collective action. With each successful collective action that a group makes, the group as a whole grows stronger. It is the law of increasing returns. Just like how each time you use an idea, a language, or a skill you strengthen it, reinforce it, and make it more likely to be used again. The group grows stronger the more it works together and the more success it achieves. Success breeds success. Or as it is written in the Gospels: “To those who have, more will be given.”

Confidence builds confidence. Generosity begets generosity. Trust begets trust. Obtaining these yields is the prerequisite to build and store the resources that will prove vital when unexpected challenges and difficulties arise.
But one word of warning when it comes to obtaining a yield: Don’t optimise too soon. Don’t let yourselves be seduced to focus solely on one or a few kinds of yield to the exclusion of the others. Forget about the small efficiencies. For, as the computer scientist Donald Knuth wisely noted, “about 97% of the time, premature optimization is the root of all evil.”

Optimisation comes at the cost of flexibility. You may not notice at first, but such a loss of flexibility can prove critical when a crisis occurs. It is a constant trade-off between exploiting a known path of success (optimising a current strategy), or diverting resources to exploring new paths (thereby wasting energy trying less efficient methods). Therefore, have many goals that can provide many different yields. Stay flexible, and forget elegance. Instead, remember: If it works, it’s beautiful.

Quit your smartphone

Today I have an opinion piece in the Danish national newspaper Politiken. It’s a much shorter rewrite of my blog post about filters in the age of distraction, called “Drop din smartphone.” 

UPDATE: The piece has been posted on the Politiken website. Unfortunately, they’ve changed the title to “The smartphone has taken over our lives”, which is not exactly what I’m saying. But so it goes.

Below, you can find the full, uncut draft of the opinion piece, which goes into a little more detail than the newspaper allowed for.

If you’re curious to read more, you can also read:

Drop din smartphone

Smartphones har fået en stor udbredelse i Danmark. 3 ud af 5 voksne danskere har fået en. Og de ændrer vores måde at være sammen på — men ikke til det bedre. Efter tre år med smartphone valgte jeg at gå tilbage til en gammel Nokia for at genvinde kontrollen over mit digitale liv.

En dag gik det op for mig, at jeg brugte alt for megen tid på at være online. Hver gang jeg tjekkede min e-mail eller Facebook eller Twitter, var det ikke længere, fordi jeg havde et dybere formål med det. Jeg kunne bare ikke lade være. For hver gang jeg så, at der var nye, ulæste e-mails eller nye kommentarer på Facebook, fik jeg et lille kick: Hvad er der sket, siden jeg sidst tjekkede?

For vores hjerne er gearet til at reagere på forandringer. På nyheder: Hver gang vi ser noget nyt – eller forventer at se noget nyt – så udløser det et lille skud dopamin i vores hjerne. Dopamin er et signalstof, som vores hjerne er udviklet til at reagere på: Aktiviteter, der udløser dopamin, er noget som den efterstræber nærmest af sig selv. Kort sagt: Det er vanedannende.

Vi får dopamin af at spise mad, dyrke sex eller motion, men også af alkohol, stoffer og … nyheder.

Umiddelbart er der bestemt ikke noget dårligt ved at reagere på forandringer og få ny viden. Men online nyheder og statusopdateringer minder mest af alt om farvestrålende slik for hjernen: Man kan spise og spise, men man bliver aldrig mæt. Og man spiser uden at tænke over det, bare fordi slikskålen står på bordet.

Og det var det, som var problemet for mig: Med min smartphone i lommen kunne jeg tjekke min email, nyheder eller Facebook hvor-som-helst og når-som-helst jeg havde et par minutter til overs: I bussen. På toilettet. Foran fjernsynet. I en pause i en samtale. Til sidst var det nærmest bare en refleks at tage telefonen frem, når det så ud til, at jeg kunne komme til at kede mig.

Og det smittede af på mit arbejde: Der gik sjældent mere end fem eller ti minutter, før jeg følte trang til at tjekke min e-mail. Og hver gang jeg gjorde det, var det for at finde noget, der kunne distrahere mig fra det, som jeg sad og arbejdede på. Noget lettere. Noget med et umiddelbart og ukompliceret pay-off. Et hurtigt fix.

Men som oftest, så medførte fix’et bare flere ting, som jeg skulle tage stilling til: Nye emails, nye aftaler, nye invitationer til events, flere nyheder, som jeg skulle forholde mig til. Og smartphonen gjorde det kun værre, for når jeg var på farten havde jeg hverken tid eller tålmodighed til at forholde mig fyldestgørende til noget af det.

Der var mange mails, som jeg aldrig fik svaret på, fordi jeg læste dem på telefonen og tænkte over hvad jeg ville svare, men aldrig rent faktisk fik skrevet svaret. Der var flere møder og aftaler, som blev fejlbooket fordi jeg hurtigt satte dem ind i kalenderen uden at dobbelttjekke tidspunktet. Der var en masse invitationer til fester og andet, som jeg aldrig fik meldt til eller fra på. Mentalt var jeg allerede videre til den næste ting i en uendelig strøm af nye indtryk.

Jeg var fanget i en dårlig vane, der gjorde mig distraheret, ufokuseret, uproduktiv og stresset. Så jeg besluttede mig for at bryde vanen og prøve at genvinde et afbalanceret og produktivt forhold til internettet.

Når vi snakker om internettet, så er det let at skyde skylden på den overflod af information, som vi svømmer i hver dag. Men som internet-tænkeren Clay Shirky har pointeret, så handler det ikke så meget om mængden af information, som om hvordan vi navigerer i den. Grunden til, at jeg følte mig fanget i en vanedannende strøm af hurtig og let information, handlede mere om et nedbrud af mine informationsfiltre, end om mængden af information, som jeg havde til rådighed.

Tidligere var der en masse informationsfiltre, der begrænsede mængden af information, som vi let kunne tilgå. De fleste var økonomiske og teknologiske: Det er dyrt at trykke information på papir og distribuere det, og det er tilsvarende bøvlet at finde, købe og læse. Men der var også sociale filtre: Der var en masse information om folks liv, som vi kun kunne få ved at snakke med hinanden enten i telefonen eller ansigt til ansigt, hvilket var med til at begrænse mængden af information du skulle forholde dig til.

Med internettets nye sociale tjenester er mange af disse informationsfiltre brudt sammen. Vi har mulighed for at følge med i alting hele tiden, og flere og flere af os oplever, at det kan vi ikke rumme. Og derfor har vi brug for at udvikle nye filtre.

Nogle af disse filtre kan udbedres gennem bedre teknologi, men andre kræver, at vi udvikler nye sociale normer omkring den måde, vi omgås information på. En slags digital Emma Gad, om du vil.

Vi har været igennem den samme udvikling med mobiltelefoner. Og vi har efterhånden tillært os nogle normer for, hvornår vi kan tillade os at ringe til folk (omend det er sværere at finde ud af, hvor hurtigt vi kan forvente, at de ringer tilbage). Men forskellen på telefon og email er, at telefonen er passiv: Du bestemmer ikke, hvornår den ringer. Hvorimod email er aktiv: Du bestemmer selv, hvornår og hvor ofte, du vil tjekke den.

Men mobiltelefoner har også et teknologisk filter, der understøtter disse normer: Du kan sætte den på lydløs. Men du kan ikke sætte din email på pause: Hver gang du slår op i din email for at finde en gammel korrespondence, et telefonnummer eller en adresse, så bliver du konfronteret med alle de nye beskeder, der er tikket ind siden sidst.

For at genvinde kontrollen over mit digitale liv besluttede jeg mig for at prøve at lave mine egne informationsfiltre. Og jeg fandt ud hurtigt ud af, at jeg havde brug for at starte på en frisk. Så efter tre år med smartphone gik jeg cold turkey. Jeg solgte min smartphone og gik tilbage til en gammel tryk-knaps-Nokia. For på den måde kunne jeg simpelthen ikke lade mig friste til at gå på nettet hele tiden.

Uden en smartphone kan jeg kun tjekke min e-mail på min computer. Det betyder, at det er meget lettere for mig at besvare e-mails med det samme. Og for at undgå, at email kommer til at fylde for meget i min arbejdsdag, så prøver jeg at nøjes med at behandle min e-mail én gang om dagen. Jeg gør det om morgenen, ligesom gammeldags post.

For at dette kan fungere, så har det krævet, at jeg løbende afstemmer folks forventninger, så de ikke forventer at få et øjeblikkeligt svar fra mig. Derfor  har jeg opsat et e-mail-autosvar, der forklarer, hvor ofte jeg tjekker min e-mail, og hvornår man kan forvente svar. Den korte version er: “Hvis det er presserende, så ring til mig eller send en sms. Ellers får du svar i morgen.” Og til min glædelige overraskelse, så er det meget få ting, der haster så meget, at folk ikke kan vente til dagen efter. Og langt de fleste er godt tilfredse med at få et svar inden for 24 timer.

Disse tre informationsfiltre har gjort, at jeg ikke længere behøver at bekymre mig om email eller om at komme til at spilde tid online. Jeg føler ikke længere den tilbagevendende impuls til at tage mit smartphone frem, hver gang jeg er bange for at komme til at kede mig. Det har givet mig mere ro, og jeg føler faktisk, at jeg er blevet mere nærværende og eftertænksom af det.

Jeg ved godt, at dette meget let kan lyde både helligt og teknologi-forskrækket. Og jeg vil på ingen måde benægte, at der bestemt er smartphone-funktioner, som jeg savner af og til, så som touch-skærm, kalender-integration, GPS og et lækkert kamera. Og jeg kan sagtens forstå, hvis du ikke har lyst til at opgive alt det for at gå tilbage til en gammeldags “dum” mobil.

Men det gode ved informationsfiltre er, at du selv bestemmer hvor langt du vil gå. Så lad mig slutte med et par lette forslag, som du kan prøve af. I værste fald har du fundet ud af, at de ikke virker for dig. I bedste fald vil de gøre dit digitale liv lettere at holde styr på, og dermed gøre dig mindre stresset og mere fokuseret:

Afmeld dit data-abonnement. Du vil stadig kunne bruge din smartphone med wifi rundt omkring, men det vil være lige lidt mere bøvlet. Og dermed vil det mindske din tilskyndelse til at tage telefonen frem ved den mindste anledning.

Indgå en smartphone-pagt. Et let socialt filter er at lave en pagt med dine venner: Når I er ude og spise eller til fest, så læg alle jeres telefoner med skærmen nedad i en stabel på bordet. Den første, der tager sin telefon fra stablen skal give en omgang til bordet. Igen en lille ting, men det kan være med til at gøre jer bevidste om, hvor meget I piller med jeres telefoner i løbet af en aften.

Ingen email på telefonen. Lad være med at sætte din email op på din telefon. Hvis du først har email på telefonen, så er det svært at lade være med at tjekke den i tide og utide. I stedet kan du nøjes med at tjekke din email på computeren, hvor du let og hurtigt kan læse og besvare dine mails.

Ingen mails udenfor arbejdstiden. Alternativt kan du foreslå din chef at ændre indstillingerne på jeres mail-servere således, at I kun kan modtage emails i arbejdstiden. Det har de ansatte hos Volkswagen i Tyskland gjort — og ledelsen er gået med på den! På den måde er det blevet muligt for de ansatte rent faktisk at holde fri, når de har fri. Det har betydet mindre stress — ikke mindst fordi, at virksomheden på denne måde har kunnet sætte en fælles norm for hvornår og hvor hurtigt man kan forvente at få svar på en email. Måske I kunne gøre noget tilsvarende på din arbejdsplads?

Hold telefon-fri. Dette begrænser sig sådan set ikke til smartphones, men til alle telefoner: Afsæt et bestemt tidsrum hver dag, hvor du holder telefonfri og i stedet fokuserer på at være til stede her og nu. Hvis du har små børn kunne det f.eks. være de tre-fire timer fra du kommer hjem fra arbejde til børnene er blevet puttet. Når først telefonen er slukket, vil du opdage, at du er meget mere til stede, for du fokuserer ikke længere på telefonen. I stedet kan du lade dig fordybe i øjeblikket og i de sociale relationer, som er vigtige for dig.

For det er i virkeligheden det, som al denne snak om informationsfiltre handler om: At gøre det muligt for os at genvinde kontrollen over vores digitale liv, så vi ikke lader os styre af teknologien, men i stedet selv bestemmer, hvordan og i hvor høj grad, at vi vil lade teknologien forme vores liv.

Distraction filters on the smartphone

Some time ago, I wrote about how I ditched my smartphone and returned to an old Nokia “dumbphone”, started a tight Inbox Zero regime, and began checking my email just once a day. All in an attempt to regain control of my digital life.

The problem is that smartphone is such an incredibly powerful and sophisticated tool, and that we don’t seem to be able to selectively use just some of the functions it offers. If we can check our email and Facebook on it, we will do so. It’s awfully hard not to, because we quickly become accustomed to that little dopamine kick that such news offer us.

The solution, of course, is to develop filters that limit the stress and distraction of such unwarranted information flows. And in that regard, ditching your smartphone is perhaps the most extreme filter short of leaving the Internet altogether.

I’ve had lots of positive responses from people who have been inspired by my approach. But very few people have been willing to take the drastic step of giving up their smartphones. There are simply too many neat features that they’ve come to love and take for granted: The touchscreen, the seamless calendar integration, GPS and maps, the high quality camera, and so on.

So, that raises the question: How can we construct distraction filters on the smartphone itself?

There are already a slew of such distraction filters available for the desktop — like Freedom, which severs your internet connection for a set amount of time, or SelfControl, which allows you to block a certain set of websites for a set amount of time. But as far as I can see, the only thing similar to smartphones is a pretty half-assed app called Self Control for Study available for Android phones.

Right now, we have dumbphones and we have smartphones. But as tech writer John Pavlus notes, the killer app for smartphones would be to make them able to emulate dumbphones.

So, what we need is a third kind of phone. One which combines the simplicity and lack of distraction of the dumb phone with the power and grace of the smartphone.

Introducing: The Zenphone

The zenphone is the smartphone simplified. It is the effortless smartphone, which gives you all the tools you need without distracting you from the tasks at hand.

Technically, it is an android launcher similar to the Home launcher that Facebook released recently.

A launcher is the software that presents the home screen of the smartphone and is responsible for starting other apps and widgets. In practice, it’s just a overlay on top of the smartphone’s own operating system, designed to emphasise or de-emphasise certain features. For instance, the Facebook Home launcher is designed to be a drop-in replacement for the existing home screen on an Android device that turns the whole phone into a big Facebook app.

The zenphone launcher pretty much uses the same technology to do exactly the opposite: It filters the apps and functions available on the phone to a chosen minimum, thus limiting the ways you can use the phone to free your mind to focus on what’s important.

For instance, you can define that your zenphone can use Google Calendar and Google Maps, take photos, receive phone calls and text messages. But that it can’t access the email application, Facebook, Twitter, Reddit or Youtube.

Installing and un-installing a Android launcher is easy: It’s just a matter of installing it from the Google Play store, and then rebooting the device to use the new launcher. So, if you need access to one of the filtered apps, it’s just a matter of rebooting your phone. But the point is that the hassle of rebooting means you’re less likely to bother, and thus less likely to be distracted. In short, the zen phone adds a little extra friction that you need to overcome if you want to distract yourself. And just that little bit extra will often be enough.

The beauty of it is that you decide for yourself which apps, widgets and websites that you don’t want to be able to access on the zenphone. It is not an extreme either/or solution. It can be tailored to fit your needs.

Now, I haven’t actually built this launcher. Right now it’s just a concept and an illustration.

I’d love to do more with this, but I don’t have an Android device nor the skills necessary to adapt one of the many open source Android launchers to build a zenphone launcher. So, instead I’ve written this blog post. In the terminology of the Cult of Done, this is a “ghost of done.”

But if there’s anybody out there who’d be interested in making something like this, please get in touch.